A histórica missão lunar Odysseus marca um marco no alcance da superfície lunar

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Módulo de pouso IM-1 da Intuitive Machines, também chamado Odisseu ou “Odie”, está na superfície lunar depois de enfrentar problemas inesperados horas antes do pouso.

“Eu sei que isso foi difícil, mas estamos na superfície e transmitindo”, anunciou o CEO da Intuitive Machines, Steve Altemus, em um webcast ao vivo. “Bem-vindo à lua.”

A empresa conseguiu confirmar que o controle da missão recebeu sinais da superfície lunar logo após o pouso. Mas foi só duas horas depois que a Intuitive Machines compartilhou que a espaçonave estava “em pé e começando a enviar dados”, de acordo com um relatório. atualização da empresa no Xanteriormente conhecido como Twitter.

O pouso é histórico, marcando a primeira espaçonave comercial a pousar suavemente na Lua e o primeiro veículo fabricado nos EUA a pousar na superfície lunar desde o Programa Apolo terminou há mais de cinco décadas. Esta missão é de interesse fundamental para o principal cliente da Intuitive Machines, a NASA, que pretende explorar a Lua usando exploradores robóticos desenvolvidos por empreiteiros privados antes de enviar astronautas para lá no final desta década através da sua Programa Ártemis.

“Hoje, pela primeira vez em mais de meio século, os EUA regressaram à Lua”, disse o administrador da NASA, Bill Nelson. “Hoje é um dia que mostra o poder e a promessa das parcerias comerciais da NASA. Parabéns a todos os envolvidos nesta grande e ousada busca.”

O Odysseus pousou às 18h24 horário do leste dos EUA na quinta-feira, depois de usar seu motor de bordo movido a metano para se dirigir em direção à superfície cheia de crateras e reduzir rapidamente sua velocidade em 4.000 milhas por hora (1.800 metros por segundo).

Algumas horas antes do pouso, um aparente problema com os sistemas de navegação do Odysseus forçou o módulo de pouso a depender de tecnologia experimental, resultando em uma “situação dinâmica”, de acordo com Gary Jordan, gerente de comunicações da NASA.

“A Intuitive Machines tomou a decisão de reatribuir os sensores primários de navegação do Odysseus… para usar os sensores do Navigation Doppler Lidar (ou NDL) da NASA”, de acordo com o webcast.

A carga útil Lidar é uma tecnologia experimental que visava testar como futuras sondas fariam pousos mais precisos na Lua. Ele foi projetado para disparar raios laser no solo para fornecer medições exatas de velocidade e direção do vôo, de acordo com Farzin Amzajerdian, principal investigador do instrumento na NASA.

A mudança rápida de marcha permitiu que a missão avançasse, desafiando as probabilidades.

A missão IM-1 ocorre em meio a uma renovada corrida internacional pela superfície lunar. Desde o fim da corrida espacial soviético-americana do século XX, ChinaÍndia e Japão pousaram naves espaciais na Lua – com os dois últimos fazendo seus primeiros pousos nos últimos seis meses.

O módulo de pouso do tamanho de uma cabine telefônica passou a semana passada no espaço, viajando cerca de 620.370 milhas (1 milhão de quilômetros) através do vazio antes de se colocar em órbita lunar na manhã de quarta-feira. Um modelo da espaçonave é visto abaixo.

O que Odisseu está trazendo para a lua

A Intuitive Machines pretendia pousar o Odysseus perto de Malapert A, uma cratera de impacto perto do pólo sul da lua – uma área caracterizada por terreno traiçoeiro e rochoso.

Malapert A é uma região relativamente plana em comparação com o seu entorno, de acordo com NASA. E a localização é estratégica: o pólo sul é de amplo interesse internacional porque se suspeita que alberga depósitos de água gelada, que poderá ser convertida em água potável ou mesmo em combustível de foguetes para futuras missões.

A bordo do Odysseus estão seis cargas científicas projetadas em vários laboratórios da NASA que deverão operar por até sete dias na superfície lunar.

“As cargas úteis da NASA se concentrarão na demonstração de tecnologias de comunicação, navegação e pouso de precisão, e na coleta de dados científicos sobre a pluma de foguetes e as interações da superfície lunar, bem como o clima espacial e as interações da superfície lunar que afetam a radioastronomia”, de acordo com a agência espacial.

O instrumento Navigation Doppler Lidar que salvou o pouso de Odysseus foi uma dessas cargas úteis.

Arte e tecnologia do setor comercial também estão presentes. Eles incluem material de isolamento desenvolvido pela Columbia Sportswear, projetado para proteger Odisseu das duras temperaturas da Lua, e cargas comemorativas, como um escultura das fases da lua projetado em consulta com o artista Jeff Koons.

Odisseu passa sobre o lado próximo da Lua após a inserção na órbita lunar em 21 de fevereiro. - Intuitive Machines/NASA/X

Odisseu passa sobre o lado próximo da Lua após a inserção na órbita lunar em 21 de fevereiro. – Intuitive Machines/NASA/X

Além disso, há uma câmera desenvolvida por alunos da Embry-Riddle Aeronautical University em Daytona Beach, Flórida. O dispositivo foi configurado para sair do módulo de pouso e capturar uma selfie de Odisseu. As imagens da câmera não estavam disponíveis imediatamente após o pouso.

Depois de uma semana, a noite lunar envolverá a zona de pouso na escuridão, mergulhando a espaçonave em um frio congelante. A mudança dramática nas temperaturas será difícil – provavelmente deixando o veículo inoperante.

As probabilidades de sucesso

Esta missão ocorre depois que outro parceiro comercial da NASA, a Astrobotic Technology, desistiu de sua tentativa de pousar na Lua horas após o início de sua missão no mês passado. Um vazamento crítico de combustível deixou o Módulo de pouso peregrino sem gás suficiente para chegar à superfície.

“Estamos indo 1.000 vezes mais longe (no espaço) do que a Estação Espacial Internacional”, disse Altemus. “Então estamos voando para um corpo em órbita que não tem atmosfera para desacelerar (a espaçonave). … Tudo tem que ser feito com um sistema de propulsão. E estamos fazendo isso de forma autônoma ou robótica, sem intervenção humana.”

Os EUA estão ansiosos por recuperar a presença na Lua, uma vez que a NASA pretende realizar missões científicas robóticas, procurando aprender mais sobre o ambiente lunar através de parceiros privados, enquanto se concentra na preparação para aterrar astronautas na Lua. A agência espacial tem como meta 2026 para a primeira missão tripulada de volta à superfície.

O programa Artemis já sofreu atrasos. Altemus disse que prevê que empresas como a Intuitive Machines – operando sob os Serviços Comerciais de Carga Útil Lunar da NASA, ou iniciativa CLPS – poderiam reforçar os esforços lunares dos EUA se as missões de astronautas enfrentarem mais contratempos de cronograma, especialmente com a concorrência da China.

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