Intuitive Machines lança novas imagens do Moon Lander

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Em breve chegará a hora de dizer: “Boa noite, módulo lunar”.

Na semana passada, o Odysseus, um módulo lunar robótico construído de forma privada, tornou-se a primeira nave espacial americana a pousar na Lua em mais de 50 anos, e o primeiro esforço não governamental a alcançar esse feito.

Mas, tal como o herói grego homérico que lhe deu o nome, o módulo de pouso não teve uma jornada fácil com um final feliz e perfeito. A espaçonave encontrou uma série de desafios quase calamitosos, quase se perdeu e depois pousou torta.

Durante uma coletiva de imprensa na tarde de quarta-feira, a Intuitive Machines, empresa com sede em Houston que construiu o Odysseus, disse que a espaçonave continuou a operar, mas que seria desligada planejada dentro de algumas horas.

As poucas horas se estenderam até quase outro dia. Na manhã de quinta-feira, a Intuitive Machines disse em um comunicado que a espaçonave “ainda estava funcionando”.

A espaçonave, apelidada de Odie, deve começar a encerrar as operações ao meio-dia, horário do leste dos EUA, na quinta-feira, disse a empresa. “Os controladores de vôo pretendem fazer o downlink de dados adicionais e comandar Odie em uma configuração que ele possa telefonar para casa se e quando acordar quando o sol nascer novamente.”

Apesar de tudo que não funcionou muito bem, Steve Altemus, presidente-executivo da Intuitive Machines, ainda classificou a missão como “um sucesso absoluto”.

O Odysseus alcançou seu objetivo principal, disse Altemus, que era “pousar suavemente na superfície da Lua, de maneira suave e segura, e devolver dados científicos aos nossos clientes”.

Originalmente, a missão deveria durar nove ou 10 dias, até o anoitecer na espaçonave movida a energia solar. Mas com Odisseu inclinado, seus painéis solares não estavam na orientação ideal para coletar a luz solar e gerar energia.

A empresa sugeriu no início desta semana que a diminuição da energia poderia encerrar as operações do módulo de pouso na terça-feira. Esse pronunciamento foi prematuro e o cronograma mudou várias vezes depois disso.

Os engenheiros trabalharam durante o fim de semana tentando acelerar as comunicações com o Odysseus e recuperar dados.

Na quarta-feira, a história de como Odisseu chegou ao chão sem se despedaçar ficou ainda mais incrível.

A Intuitive Machines já havia divulgado que o instrumento laser do Odysseus para medir sua altitude durante a descida não estava funcionando. Os mecanismos de segurança para evitar que os lasers disparassem acidentalmente na Terra nunca foram removidos.

Nas horas que antecederam o pouso, os engenheiros reescreveram apressadamente o software de orientação do Odysseus para usar leituras de altitude de um dispositivo a laser mais avançado, mas ainda experimental, que a NASA estava testando neste vôo.

Mas os programadores ignoraram um ponto no software que precisava de ser atualizado e o computador da nave espacial ignorou os dados de altitude. Assim, durante a descida de pouso, Odisseu não sabia exatamente a que altura acima da superfície da lua estava. No entanto, foi capaz de fazer estimativas da sua altitude com base na sua velocidade horizontal calculada a partir de imagens de câmaras e medições de acelerações na velocidade da nave espacial.

“É a primeira vez que alguém utiliza esse algoritmo, e ele superou as expectativas, porque sobrevivemos para contar sobre ele”, disse Altemus.

Na quinta-feira passada, não ficou imediatamente evidente que Odisseu havia chegado em condições de funcionamento.

Durante vários minutos ansiosos após o momento do pouso, os controladores de voo da Intuitive Machines esperaram por um sinal de rádio do módulo de pouso para confirmar que ele havia chegado ao seu destino na região do pólo sul da Lua. Quando o sinal foi detectado, era fraco, indicando que as antenas da espaçonave estavam apontando para longe da Terra.

No dia seguinte, os funcionários da Intuitive Machines revelaram que Odysseus havia tombado depois de atingir o solo com mais força do que o planejado. Em vez de fazer uma aterrissagem perfeitamente vertical, Odisseu ainda se movia de lado ao pousar.

O Sr. Altemus mostrou uma fotografia tirada no momento do pouso.

“Esta é uma imagem de Odie na superfície da Lua, pousando com o motor ligado”, disse ele. “Você vê aqui, o trem de pouso, pedaços quebrados ali à esquerda da imagem.”

A Intuitive Machines nunca foi capaz de superar totalmente a lentidão das comunicações causada pelas antenas mal direcionadas, e a NASA, que pagou à Intuitive Machines 118 milhões de dólares para levar seis instrumentos à superfície da Lua, não reuniu tantos dados científicos como esperava. Mas a missão não foi uma perda total.

Tim Crain, diretor de tecnologia da Intuitive Machines, disse na quarta-feira que a Odysseus havia enviado de volta 350 megabytes de dados científicos e de engenharia.

Crain também descreveu outras falhas sofridas por Odysseus, incluindo um startracker que inicialmente falhou em rastrear estrelas e um motor que parecia estar desequilibrado, além de chegar à Lua na órbita errada. A cada vez, os engenheiros da Intuitive Machines encontraram soluções alternativas.

Para a NASA, o sucesso parcial forneceu alguma validação para a sua estratégia de confiar em empresas empreendedoras para fornecer os seus instrumentos, em vez de construir e operar a própria nave espacial.

“Agora temos evidências” de que tais missões podem funcionar, disse Joel Kearns, vice-administrador associado de exploração na diretoria de missões científicas da NASA.

A esperança é que essas empresas sejam capazes de lançar mais rapidamente por uma fração do custo das missões tradicionais administradas pela NASA, e que possam estimular as empresas a se expandirem para o espaço cislunar – a região que se estende da Terra até a órbita da lua. .

“Mudamos fundamentalmente a economia do pouso na Lua”, disse Altemus, “e abrimos a porta para uma economia cislunar robusta e próspera no futuro”.

Funcionários da agência espacial como o Dr. Kearns disseram esperar que algumas dessas missões de baixo custo fracassassem, especialmente as primeiras tentativas.

Odisseu poderá acordar em algumas semanas, quando o sol nascer novamente. Crain disse que é provável que os painéis solares ainda sejam capazes de gerar energia, mas o resto de Odysseus pode não sobreviver às duas semanas de noite lunar, quando as temperaturas caem para cerca de 250 graus Fahrenheit negativos.

“O principal limitador que enfrentamos são as baterias”, disse Crain. “Essa química não responde bem ao frio intenso.”

As baterias, o computador e os rádios do Odysseus não foram testados para determinar se ainda funcionariam após um longo período de frio.

Mas eles podem. Um módulo lunar japonês, também movido a energia solar, revivido no fim de semana depois de passar pela noite lunar.

Talvez um desafio ainda maior para as Máquinas Intuitivas seja convencer Wall Street.

A Intuitive Machines abriu o capital no ano passado por meio de uma fusão com uma empresa de fachada. O preço das suas ações, negociadas sob o símbolo LUNR, disparou para cerca de 40 dólares há um ano, mas caiu um mês depois e ainda não se recuperou totalmente. O preço das ações saltou este mês, para mais de 10 dólares, quando Odisseu se dirigia à Lua, mas esta semana caiu novamente, para menos de 6 dólares, uma queda de mais de 30% desde a aterragem.

O preço das ações da empresa é volátil porque os membros da empresa estão impedidos de negociar suas ações por um determinado período de tempo após a abertura do capital da empresa. Isso deixa o valor das ações mais vulnerável a reações instintivas baseadas nas manchetes, disse Andres Sheppard, analista da Cantor Fitzgerald. Os investidores de varejo pareciam ter ficado assustados depois que foi anunciado que a espaçonave pousou de lado, derrubando o preço das ações em cerca de 34 por cento na segunda-feira, o primeiro dia de negociação após o anúncio.

“Discordamos veementemente disso, mas obviamente nossa voz não é a mais alta no momento”, disse Sheppard. Sua empresa aumentou sua previsão para Máquinas Intuitivas após o pouso.

O fato de a espaçonave ter pousado é um bom sinal para a empresa, disse Sheppard. Uma de suas duas principais fontes de receita são os contratos de entrega de carga à Lua para a NASA e clientes privados. Pode render cerca de US$ 130 milhões por missão, e o pouso – independentemente da orientação da espaçonave – abre caminho para mais missões no futuro.

“É transformador para o negócio”, disse Austin Moeller, analista da Canaccord Genuity. “Foi um momento muito importante para a empresa poder demonstrar a sua perspicácia técnica.”

Na coletiva de imprensa, Altemus também se mostrou otimista.

“Estou encorajado para o futuro da economia dos EUA.” — disse o Sr. Altemus. “Estou encorajado para o futuro da presença humana sustentada na Lua e estou encorajado para o futuro das Máquinas Intuitivas.”

J. Eduardo Moreno relatórios contribuídos.



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