Insiders da MLB “muito preocupados” com o aumento de lesões no braço em jovens arremessadores iniciantes

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By Sohaib

Matt Blake enviou uma mensagem conciliatória ao arremessador do Cleveland Guardians, Shane Bieber, no fim de semana. Como membro do sistema de desenvolvimento de jogadores de Cleveland na década de 2010, Blake ajudou Bieber a ascender de assistente universitário a vencedor unânime do prêmio Cy Young da Liga Americana em 2020. Por um tempo, Bieber representou o modelo moderno para a fabricação de um grande- ás da liga, um jogador que adicionou força ao seu corpo, velocidade à sua bola rápida e giro aos seus arremessos fora de velocidade à medida que subia na classificação.

No momento em que Blake enviou sua mensagem, porém, Bieber havia se tornado parte de um grupo demográfico crescente e mais preocupante: jovens arremessadores talentosos que passarão esta temporada como espectadores. Dois dias depois que o Miami Marlins anunciou que o fenômeno Eury Pérez, de 20 anos, seria submetido à cirurgia de Tommy John, os Guardians revelaram que Bieber, 28, precisaria do mesmo procedimento. Um exame recente do titular do Atlanta Braves, Spencer Strider, de 25 anos, revelou danos no ligamento colateral ulnar do cotovelo, o que pode resultar em sua segunda cirurgia de Tommy John. Em Nova York, onde Blake é agora o técnico de arremessadores dos Yankees, o time perdeu seu craque, Gerrit Cole, até junho com uma inflamação no cotovelo e um de seus principais apaziguadores, Jonathan Loaisiga, para uma cirurgia no cotovelo no final do ano.

“Como treinador de arremessadores, tentando passar nove entradas de arremessos todas as noites em 162 jogos”, disse Blake, “estou muito preocupado”.

O pitching sempre foi perigoso para seus praticantes. Há razões para acreditar que está cada vez mais difícil mantê-los saudáveis. Os primeiros dias da temporada de 2024 demonstraram a fragilidade inerente à posição. Uma história recente por The Ringer citou uma pesquisa do ex-treinador da MLB Stan Conte que registrou 263 cirurgias UCL em 2023, um aumento constante em relação aos 111 procedimentos realizados em 2011. Dos 166 jogadores que começaram a temporada na lista de lesionados, como relatou o New York Post, 132 eram arremessadores. Se essas tendências continuarem, 2024 será outro ano marcante para lesões nos braços – e motivo de alarme em torno do jogo.

O assunto gerou discussões entre a Liga Principal de Beisebol e a MLBPA no sábado, enquanto os dois lados discutiam por meio de comunicados à imprensa sobre o efeito do relógio de campo, que foi introduzido em 2023 e encurtado para 2024. O chefe da MLBPA, Tony Clark, pintou a insistência da liga em cortar folga antes da temporada de 2024, contra a vontade dos jogadores, como “uma ameaça sem precedentes ao nosso jogo”. A MLB respondeu citando uma análise não publicada da Universidade Johns Hopkins que não encontrou nenhuma ligação entre a introdução do relógio e o aumento de lesões.

O relógio, no entanto, foi apenas uma área de preocupação entre jogadores, treinadores e dirigentes entrevistados pela O Atlético este fim de semana. Essas conversas apresentaram uma série de razões adicionais para o problema das lesões, incluindo o esforço incansável da indústria para a otimização, o incentivo aos jogadores para perseguirem a velocidade e o giro máximos e o uso de métodos de treinamento que incentivam treinos a todo vapor durante todo o ano. Para alguns, as explicações são interligadas e intratáveis. Desembaraçar o nó pode exigir anos de pesquisa e reavaliação.

“Proteger os braços desses caras é fundamental”, disse o técnico dos Dodgers, Dave Roberts. “E claramente não acertamos em cheio.”

Esta temporada começou com os arremessadores mais aclamados do beisebol na prateleira. O titular do Los Angeles Dodgers, Clayton Kershaw, passou por uma cirurgia no ombro em outubro passado. O arremessador do Texas Rangers, Max Scherzer, está se recuperando de uma cirurgia nas costas, enquanto seu companheiro de equipe Jacob deGrom está se recuperando de uma segunda cirurgia de Tommy John. O ás do Houston Astros, Justin Verlander, sentiu dores nos ombros durante o treinamento de primavera. Todos esses arremessadores têm 35 anos ou mais, o tipo de idade em que o corpo não coopera mais com os rigores do calendário da grande liga.


Há pouco tempo, Eury Pérez e Sandy Alcántara estavam a caminho de se tornarem craques gêmeos dos Marlins. Agora, ambos passarão 2024 se recuperando de uma cirurgia. (Megan Briggs/Getty Images)

Para a MLB, a preocupação mais premente é a destruição da frota de armas logo após atingir destaque. Sandy Alcántara, titular do Miami Marlins, vencedora unânime do Prêmio Cy Young da Liga Nacional de 2022, passou por uma reconstrução do cotovelo na temporada passada. O mesmo fez o arremessador do Tampa Bay Rays, Shane McClanahan, pouco mais de um ano depois de iniciar o All-Star Game. O arremessador do Milwaukee Brewers, Brandon Woodruff, perderá esta temporada por causa de uma cirurgia no ombro. A mesma história para o arremessador do Kansas City Royals, Kyle Wright, vencedor de 21 jogos pelo Atlanta em 2022.

“Nosso esporte merece que nossos melhores arremessadores estejam em campo”, disse o técnico do Detroit Tigers, AJ Hinch. “Independentemente da época em que você está, o confronto entre os arremessadores titulares é a primeira coisa que você vê todos os dias. Você quer os meninos grandes lá fora. Você quer os caras da elite, e cada vez mais estão se machucando.”

Para investigar o problema, a MLB encomendou um estudo em outubro passado, que se expandiu para incluir conversas com 100 pessoas ao redor do jogo, incluindo autoridades médicas. Quando o estudo for concluído, a liga pretende criar uma força-tarefa e fornecer recomendações aos clubes sobre como manter os arremessadores saudáveis.

O esporte tem lutado com o problema desde o seu início. Em outra época, acreditava-se que os arremessadores se machucavam pelo uso excessivo. As equipes alteraram a forma como usavam os arremessadores na esperança de preservá-los. Já se foram os dias do titular exausto, levado ao limite em 125 arremessos ou mais, tentando terminar a sétima ou oitava entrada. O novo arquétipo pede ao arremessador que não relaxe nas saídas, mas exploda logo no início. Vá o mais forte que puder pelo tempo que puder, é o novo mantra. Um fluxo de dados sobre a forma e o movimento dos arremessos ofereceu às equipes maneiras granulares de melhorar os arremessadores. Os dados, no entanto, não oferecem uma resposta sobre como mantê-los mais saudáveis.

“Ouvi ao longo dos meus anos gerenciando que pedimos menos dos arremessadores iniciais porque não os deixamos no jogo por tempo suficiente e eles não lançam mais 100 arremessos”, disse Hinch. “Mesmo assim, pedimos a eles velocidade máxima, forma máxima, tudo máximo e treino virtual o ano todo.”

Hinch apontou para Tarik Skubal, um canhoto do Tigers de 27 anos que passou por uma cirurgia de Tommy John na faculdade e uma cirurgia no tendão flexor em 2022. Skubal treinou no inverno passado para que, quando chegou ao treinamento de primavera, atingiu 99 mph em sua primeira sessão de prática de rebatidas ao vivo. “Vá até Tarik Skubal e diga a ele: ‘Ei, relaxe e jogue a 150 km/h’, e veja como isso funciona para você”, disse Hinch. “Não. Porque pedimos aos nossos atletas que compitam ao mais alto nível.”

Para alguns jogadores aposentados, a busca por velocidade e giro elevados colocou os arremessadores em risco. Dan Haren, um veterano de 13 anos que agora trabalha como estrategista de pitching para o Arizona Diamondbacks, postado em X sobre seu feed do Instagram fornecendo imagens de “caras jogando bolas pesadas com esforço máximo contra uma parede, com um salto de corvo, com seus irmãos torcendo por ele”. Acrescentou Roberts: “O corpo foi projetado, na minha opinião, para suportar apenas uma certa quantidade de força e velocidade antes de ceder”.


Shane Bieber não permitiu atropelamento em duas partidas nesta temporada quando foi anunciado que ele seria submetido a uma cirurgia no cotovelo. (Jason Miller/Getty Images)

Alguns, como o técnico do Chicago Cubs, Craig Counsell, sugeriram que os arremessadores sempre tentarão arremessar com mais força. “Não creio que a busca pela velocidade vá acabar algum dia”, disse Counsell. “Porque é algo que torna os arremessadores melhores. Não acho que devemos demonizar a busca pela velocidade.”

No entanto, a indústria tem defendido esta tendência, encurtando as saídas dos lançadores iniciantes e incentivando-os a maximizar a sua produção. Os arremessadores não apenas lançam suas bolas rápidas com a maior força possível, mas também lançam arremessos fora de velocidade com a máxima força, na esperança de gerar movimentos únicos e errar os tacos. “Os tipos de entregas que criam formas atípicas são provavelmente mais estressantes em alguns aspectos”, disse Blake. “Acho que a maximização da força para criar as formas provavelmente não ajuda. Quando você está perseguindo 20 polegadas de intervalo ou 20 polegadas de pedalada ou alta velocidade, acho que há algum nível de custo físico.”

Apesar dos protestos dos dirigentes da MLB, os jogadores continuarão a reclamar do relógio. A inovação reduziu em 24 minutos a média de jogos na temporada passada. O cronômetro de 2023 concedeu aos arremessadores 15 segundos para atuar com as bases vazias e 20 com os corredores a bordo. O comitê de competição de 11 homens da MLB votou pela redução de dois segundos do relógio de 20 segundos para 2024, apesar das objeções dos jogadores.

O arremessador do Los Angeles Angels, Tyler Anderson, sugeriu que os arremessadores podem colocar mais pressão nos braços do que nas pernas por causa do relógio. Mas ele duvidava que qualquer estudo pudesse mostrar uma correlação entre a diminuição do tempo entre os arremessos e o aumento das lesões. O ato de lançar já era bastante prejudicial à saúde. “Rob Manfred sabe que é realmente difícil de provar, eu acho”, disse Anderson.

O sindicato vê o relógio como um bicho-papão. O gabinete do comissário vê a sua queixa como um espantalho. Para treinadores como Blake, que devem navegar pela temporada à medida que as lesões continuam, o relógio é apenas parte do problema, junto com a perigosa busca pela velocidade e rotação.

“Eu não acho que nenhum deles seja o maioria responsável”, disse Blake. “Mas o coquetel de todos eles é difícil de sobreviver.”

O Atlético Fabian Ardaya, Sam Blum, Patrick Mooney e Cody Stavenhagen contribuíram com reportagens.

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(Foto superior de Strider: Justin K. Aller / Getty Images)


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