Cientistas acabaram de abrir a tampa do recipiente de amostra de asteróide da NASA

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By Sohaib


Prolongar / A tampa do recipiente de retorno de amostra OSIRIS-REx está aberta, revelando um tentador anel de poeira fora da câmara principal de coleta de amostra.

Dante Lauretta, cientista planetário da Universidade do Arizona, esperou quase 20 anos para deitar as mãos a espécimes imaculados de um asteróide, que ele diz ser a chave para desvendar respostas aos mistérios sobre a origem da vida na Terra. Na terça-feira, ele viu pela primeira vez os grãos de poeira devolvidos pela missão OSIRIS-REx da NASA.

Como querem ter certeza, os membros da equipe científica da OSIRIS-REx limparão um pouco da poeira do recipiente de amostra do asteróide e a enviarão a um laboratório para análise. Mas não há dúvida de que os grãos de poeira visíveis imediatamente depois que os cientistas abriram a tampa do recipiente são do asteroide Bennu, onde a espaçonave OSIRIS-REx capturou rochas durante um pouso rápido em 2020.

A espaçonave completou sua viagem de ida e volta ao asteróide Bennu com um pouso quase certeiro de sua cápsula de retorno de amostras na manhã de domingo em Utah. A nave-mãe OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer) lançou a cápsula para mergulhar na atmosfera enquanto disparava seus propulsores para manobrar em uma trajetória para voltar ao Sistema Solar para uma missão estendida de visita outro asteróide.

As equipes terrestres rapidamente recuperaram a cápsula e a enviaram de Utah para o Centro Espacial Johnson da NASA, em Houston, na segunda-feira, em um avião de carga da Força Aérea dos EUA. Em seguida, viajou para uma instalação de curadoria superlimpa especialmente construída no centro espacial, que também abriga a coleção de rochas lunares trazidas nas missões Apollo da NASA há mais de 50 anos.

O recipiente da amostra foi então colocado dentro de um porta-luvas para permitir que os cientistas trabalhassem com o hardware através de portas com luvas. Então chegou o momento, terça-feira, em que os cientistas abriram a tampa.

“Abrimos o recipiente hoje e vimos que há algum material preto semelhante a poeira visível”, disse Lauretta na terça-feira. “Esperamos que seja de Bennu. Esperamos coletar uma parte disso amanhã de manhã, e isso irá direto para os laboratórios.”

“TEste é o nosso primeiro vislumbre do que podemos ter,” disse Lauretta, investigador principal da missão OSIRIS-REx. “Há bons indícios de que podemos ter amostras.”

Ponta do iceberg

Quando a espaçonave partiu do asteroide Bennu, com cerca de 500 metros de largura, em 2020, os engenheiros estimaram que a sonda havia reunido cerca de 250 gramas, ou 8,8 onças, de espécimes da superfície porosa de Bennu. A espaçonave coletou amostras do asteróide estendendo um braço robótico à sua frente e, em seguida, essencialmente saindo da superfície, entrando em contato com Bennu apenas por alguns segundos. Quando tocou o asteroide, a espaçonave liberou uma explosão de gás para canalizar rochas soltas para uma câmara de coleta em forma de filtro de ar na extremidade do braço do robô. Este dispositivo é chamado de Mecanismo de Aquisição de Amostras Touch-and-Go, ou TAGSAM.

Os cientistas descobriram que a porta da câmara de recolha estava aberta com material rochoso maior, com alguns fragmentos de rocha a vazar para o espaço, por isso decidiram guardar rapidamente o dispositivo de amostragem dentro da cápsula de retorno para evitar a perda de mais material. Isso levou alguns cientistas da equipa OSIRIS-REx a questionarem-se se a nave espacial poderia regressar à Terra com ainda mais do que a estimativa de 250 gramas, que era quatro vezes o requisito mínimo para o sucesso da missão.

Os pesquisadores provavelmente não saberão ao certo quanto material o OSIRIS-REx trouxe para casa até o próximo mês. Isso exigirá que a equipe do laboratório em Houston remova o mecanismo de amostragem TAGSAM de sua retenção dentro do recipiente, que o protegia para a viagem de volta à Terra como uma boneca aninhada. Então eles abrirão o dispositivo e, com sorte, encontrarão pedaços maiores de rocha. Tudo isso deve acontecer nas próximas semanas.

Mas a primeira visão do interior do recipiente de amostra parece promissora.

Cientistas removem a tampa do recipiente de amostra OSIRIS-REx no Johnson Space Center da NASA em Houston.
Prolongar / Cientistas removem a tampa do recipiente de amostra OSIRIS-REx no Johnson Space Center da NASA em Houston.

“Até sexta-feira, deveremos ter uma boa noção do que a análise rápida está nos dizendo (sobre a poeira)”, disse Lauretta. “Em primeiro lugar, temos de fato poeira de asteróide? Essa é a primeira coisa. É o tipo de material que esperávamos, com base no sensoriamento remoto que fizemos no asteróide? E como isso alimenta nossa amostra? plano de análise, que temos escrito detalhadamente nos últimos dois anos?

“Essa é apenas a poeira que podemos ver visivelmente agora. O verdadeiro tesouro está dentro do TAGSAM, ao qual não teremos acesso até provavelmente no final da próxima semana, e será um processo muito deliberativo para descobrir o que é a natureza dessa coleção, e como podemos distribuí-la de forma justa aos nossos parceiros internacionais, à equipe científica da OSIRIS-REx, e também preservar a integridade a longo prazo para futuros pesquisadores.”

A NASA reservará cerca de 70 por cento da amostra do asteróide para ser analisada daqui a algumas décadas por cientistas equipados com novas tecnologias e técnicas de laboratório. A NASA agendou uma conferência de imprensa para 11 de outubro para revelar mais detalhes sobre a natureza da amostra de Bennu.

“Estou emocionado aqui porque este é o momento com que sonhamos”, disse Lauretta. “Podemos ver que a coisa que tocou Bennu está agora em nossos laboratórios. Claro, mal podemos esperar para entrar. Ainda temos muito trabalho a fazer. Ainda precisamos entrar naquele TAGSAM. É aí que o o verdadeiro tesouro é, mas sabemos como fazer isso e a equipe está pronta e ansiosa para ir.”

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